De bank als groeikatalysator voor beloftevolle bedrijven

Innovatieve, risicovolle ondernemingen kunnen in hun startfase meestal geen beroep doen op bankfinanciering. Maar de rol van de bank is veel breder dan alleen financiering. Met Innovation Hubs stelt BNP Paribas Fortis zijn knowhow en services open voor beloftevolle jonge bedrijven, zodat ook zij al in een vroeg stadium ondersteund worden om te groeien. De weg naar economische groei ligt meer dan ooit bij innovatie en disruptie: wie wil groeien, moet nieuwe producten ontwikkelen of een nieuwe markt creëren. Sectoren zijn volwassen geworden en mogelijkheden om formules te kopiëren of met efficiëntieverbeteringen marktaandeel te winnen zijn beperkt. De nieuwe generatie ondernemers speelt in op die realiteit. Hun data-en technologiegedreven ideeën zijn vernieuwend, wendbaar en marktverstorend. ‘Met onze bank geloven we heel sterk in de mogelijkheden van die bedrijven. We willen een actieve rol spelen in hun groei’, zegt Jo Peeters, deputy business centre manager bij BNP Paribas Fortis.

‘Maar de klassieke systemen voor financiering werken niet voor deze bedrijven.’ Klassieke bedrijven die op zoek gaan naar investeerders, kunnen bij de bank terecht met een helder businessplan, gebaseerd op precedenten: waar gaat dit bedrijf binnen enkele jaren staan met die investering? Hoe zal die groei verlopen? Welke omzet zal de investering genereren? In de huidige snel veranderende bedrijfswereld is het bij innovatieve starters moeilijk om de levensvatbaarheid en het groeiparcours te voorspellen. Gevolg? Bankfinanciering is vaak de laatste stap in de cyclus van een start-up, lang na crowdfunding en businessangels. ‘We willen vroeger in die cyclus aanwezig zijn’, zegt Peeters. ‘Want de bank kan een grotere rol spelen dan alleen maar financiering.’

Lokale ecosystemen

Innovation Hubs vormen het antwoord van BNP Paribas Fortis op die veranderende realiteit. ‘In deze Innovation Hubs brengen we gespecialiseerde bankiers samen die zich integreren in het lokale ecosysteem en van daaruit innoverende bedrijven ondersteunen’, legt Danny Mellaerts uit, kredietspecialist zetel Leuven en Innovation Hub Adviseur voor Limburg en Vlaams- Brabant.

‘Die ecosystemen zijn organisch gegroeid, bijvoorbeeld rond een universiteit als de KULeuven.’ BNP Paribas Fortis startte vorig jaar met het in kaart brengen van de lokale ecosystemen en heeft er ondertussen negen geïdentificeerd verspreid over het hele land, onder meer in Gent, Charleroi en Brussel en daar Innovation Hubs opgestart. ‘We nemen een actieve rol op in deze ecosystemen.’ BNP Paribas Fortis engageert zich voor netwerkevents en gaat actief op zoek naar beloftevolle bedrijven. Doelstelling? Bedrijven bijstaan met raad en daad in hun schaal- en groeiproces. ‘Vroeger keek de bank of de puzzelstukken klopten, om vervolgens een financieringsdossier op te starten. Vandaag bekijken we beloftevolle bedrijven meer als legoblokjes: welke stukken zijn nog nodig voor een goed fundament? En hoe kunnen wij helpen om die stukken te verzamelen?’

Coaching en klankbord

Innovation Hubs richten zich op scale-ups en start-ups met groeipotentieel. ‘We mikken op start-ups die al een stap verder staan’, zegt Peeters. Voorwaarden zijn onder meer een zekere marktvalidatie, een eerste succesvolle funding en een eerste afgewerkt product dat op de markt is gebracht. Innovation Hubs focussen zich bovendien op specifieke sectoren: ICT, biotech, cleantech, greentech en life sciences. ‘We willen bedrijven in deze sectoren zo goed mogelijk bijstaan, daarom kiezen we voor een focus op een selectie van sectoren’, zegt Peeters. ‘En in deze bedrijfstakken vinden momenteel de meest innovatieve en marktverstorende evoluties plaats, denken wij.’ Geselecteerde bedrijven krijgen per provincie steun van een team van vijf speciaal opgeleide medewerkers. ‘Daarnaast krijgen ze toegang tot de experts die verbonden zijn met de bank’, legt Peeters uit. ‘Dat kunnen mensen zijn uit verzekeringen, leasing, corporate finance…’ Maar hoe helpt BNP Paribas Fortis andere startende bedrijven?

‘Bedrijven in de start-upfase komen terecht bij specialisten in het kantoren netwerk, zegt Mellaerts. ‘Daar bieden we start-ups vooral coaching en een klankbord. Zo krijgen ze hulp bij het opstellen van een goed businessplan en helpen we hen een parcours uit te stippelen om financiering op te halen.’ Zodra een start-up groeit en de omzet toeneemt, stroomt het bedrijf door naar de Innovation Hubs. ‘Daar krijgen ze toegang tot diensten die normaal alleen voor grote bedrijven zijn bedoeld’, zegt Peeters. ‘Maar ook starters werken heel snel internationaal en kunnen we hen begeleiden met hun buitenlandse expansie en bijhorende uitdagingen, zoals het wegnemen van muntrisico en het collecteren van buitenlandse inkomsten.’ Daarnaast krijgen de bedrijven ook toegang tot het grote internationaal netwerk van de groep BNP Paribas. ‘We geven bedrijven de tools om hun groei te versnellen.’

Succesverhalen

Een van de succesverhalen uit Innovation Hubs is de Hasseltse start-up Ugentec, dat software ontwikkelt voor een snellere en meer efficiënte analyse van DNA-stalen. Ugentec stroomde vanuit het Bryo-netwerk, een begeleidingsprogramma voor jonge starters, door naar BNP Paribas Fortis, waar het al snel op de radar kwam van de mensen achter Innovation Hubs. ‘Ondertussen hebben ze 1 miljoen euro durfkapitaal opgehaald en draait hun software al in een tiental Europese laboratoria’, zegt Peeters, die het bedrijf mee begeleidde.

Een bedrijf dat Mellaerts is bijgebleven is Porphyrio, het bedrijf van bio-ingenieur Kristof Mertens. Hij ontwikkelde een slimme tool met sensortechnologie voor het regelen van de voeding van veestapels. ‘Porphyrio is binnengekomen via het kantorennet van de bank, maar wist snel door te stromen naar de Innovation Hub. Hun technologie is ondertussen doorgebroken in verschillende Europese landen en zelfs Zuid-Amerika.’ ‘Innovation Hubs is een prachtig project, omdat we in contact komen met razend interessante, spannende en innovatieve bedrijven’, besluit Peeters. ‘Bedrijven waar we vroeger om risicoredenen geen zaken mee konden doen, maar die we nu op andere, waardevolle manieren ondersteunen in hun groei.’


 

START-UP HUBS IN BINNEN- EN BUITENLAND

Innovation Hubs zijn aanspreekpunten in de lokale ecosystemen voor start-ups en scale-ups die veelal werken rond innovatieve hightech. Die ecosystemen zijn smeltkroezen van ambitie, knowhow en ondernemerschap, waar marktverstorende en vernieuwende bedrijven en bedrijfsmodellen ontstaan. Een van de bekendste is Silicon Valley, de regio ten zuiden van San Francisco in Californië. Wereldberoemde ondernemers als Elon Musk (Tesla), Steve Jobs (Apple) en Mark Zuckerberg (Facebook) bouwden er hun bedrijven uit. Bank of the West, de retailbank van BNP Paribas in Californië, besliste enkele jaren geleden als eerste een actieve rol op te nemen in start-up hubs en zette een project op in Silicon Valley om beloftevolle bedrijven op te sporen en te begeleiden.

Drie jaar geleden organiseerde BNP Paribas Fortis in Frankrijk het project Pôle Innovation, waar accountmanagers en kredietexperts zich inwerken in innovatieve ecosystemen in bepaalde sectoren. Innovation Hubs is het Belgische antwoord op deze trend. BNP Paribas Fortis startte negen hubs in ons land, ruwweg een per provincie. De meeste situeren zich rond universiteiten. Daar bestaat een natuurlijk ecosysteem van innovatief onderzoek, met spin-offs die de link naar het bedrijvenlandschap leggen. In Limburg gaf de sluiting van Ford Genk dan weer onrechtstreeks de aanleiding tot het ontstaan van een hub: de vele initiatieven van overheid en middenveldorganisaties om het ondernemerschap lokaal te stimuleren leidden er tot een levendig en innovatief platform van jonge starters.

17/12/2015